Saúlin odotetaan poistuvan Atléticosta seuraavien päivien aikana.

Chelsea on ehdottanut Atléticolle lainasiirtoa, johon kuuluisi alkaneen kauden päätyttyä käytettävissä oleva osto-optio. Seurat neuvottelevat tiettävästi parhaillaan osto-option suuruudesta.

Saúlin lähtö Atléticosta on tuskin kenellekään sen suurempi yllätys. Atlético on yrittänyt päästä omasta kasvatistaan eroon keväästä lähtien ja Saúl on myös halunnut jättää seuran päästäkseen uusiin ympyröihin.

Atlético yritti lähettää heinäkuussa Saúlin Barcelonaan saadakseen Antoine Griezmannin takaisin seuraan, mutta vaihtokauppa ei tuottanut tulosta ja idea meni romukoppaan, kun Barcelona vaati Atléticolta kaupassa rahaa.

Saúl on kuulunut vuosikausien ajan Atléticon ehdottomiin avainpelaajiin. Keskikenttäpelaaja nousi pysyvästi seuran edustusjoukkueeseen kesällä 2014.

Ensimmäiset kaudet Atléticossa olivat suorastaan loistavia. Saúl oli Atléticon kantava voima ja sopeutui upeasti Diego Simeonen alaisuuteen. Seura palkitsi Saúlin peräti yhdeksänvuotisella jatkosopimuksella kesällä 2017. Saúl nousi samalla Atléticon palkkahierarkian kärkipäähän ja tienaa seurassa noin kahdeksan miljoonaa euroa nettona kaudessa.

Saúl juhlimassa Eurooppa-liigan voittoa keväällä 2018. Sen jälkeen taso on pudonnut hämmästyttävän paljon, eikä Atléticolla ole tarjota omalle kasvatilleen enää roolia. Kuva: Getty

Monet uskoivat Saúlin pelaavan koko uransa Atléticossa ja seuraavan nykyään kapteenina toimivan Koken esimerkkiä, joka on toistuvasti hylännyt saamansa tarjoukset jäädäkseen seuraan. On hyvin mahdollista, että näin olisikin tapahtunut, mutta Saúl on kärsinyt merkittävistä pelillisistä vaikeuksista jo vuosien ajan. Kesän 2018 jälkeen Saúl on ollut kaukana aiemmasta tasostaan, eikä ole enää kyennyt nousemaan Atléticon pelilliseksi johtajaksi, vaikka Simeone hänestä sellaista kaavailikin.

Saúlin peliesityksien taso on laskenut tasaisesti viimeisen kolmen vuoden ajan ja viime kausi oli kaiken huippu – negatiivisessa mielessä. Simeone penkitti Saúlin ensimmäistä kertaa. Todellisuudessa sen olisi pitänyt tapahtua jo pitkän aikaa sitten, mutta Simeone luotti saavansa Saúlin takaisin omalle tasolleen – siinä onnistumatta. Saúl myönsi julkisesti kärsivänsä henkisistä ongelmista ja tiedostavansa joukkueen pelaavan laadukkaammin, kun hän ei ole avauskokoonpanossa.

Monet ovat kummastelleet, miten on mahdollista, että Saúlin kaltaisen pelaajan taso on tippunut suorastaan valtavasti muutaman vuoden aikana. Miten se näkyy kentällä? Saúl näyttää olevan jatkuvasti varjojen mailla. Harhasyöttöjen määrät ovat kasvaneet merkittävästi ja Saúl häviää selvästi enemmän kaksinkamppailuja kuin aiemmin. Saúlia ei ole koskaan tunnettu nopeudestaan, mutta edellisten kausien aikana on näyttänyt siltä kuin kentällä olisi hidastettu versio Atléticon omasta kasvatista.

Virheiden määrä näkyy myös yliyrittämisenä, joka johtaa heikkoihin suorituksiin.

Saúl on Atléticon junioriakatemian parhaita tuotoksia vuosikausiin. Maisemanvaihdos on kuitenkin paras vaihtoehto jokaiselle osapuolelle. Kuva: Getty

Simeone on aina korostanut sitä, miten monipuolinen pelaaja Saúl on. Simeone onkin peluuttanut Saúlia loukkaantumissuman aikana muun muassa laitapuolustajana. Simeone paljasti kesällä puhuneensa Saúlin kanssa. Saúl oli sanonut Simeonelle haluavansa yhden tietyn pelipaikan keskikentältä. Simeone ei kyennyt lupaamaan sitä, koska Atléticon keskikenttä on tällä hetkellä liian laadukas Saúlille. Marcos Llorente, Koke ja Saúlin korvaajaksi saapunut Rodrigo De Paul ovat selviä avauskokoonpanon pelaajia. Lisäksi Geoffrey Kondogbia on ohittanut Saúlin rotaatiossa.

Atléticolla ei ole varaa pitää kahdeksan miljoonaa euroa nettona kaudessa tienaavaa pelaajaa penkillä, eikä Saúl luonnollisesti halua pelata seurassa, jossa roolia ei ole tarjolla. Siirto on siten paras vaihtoehto molemmille osapuolille. Atlético pääsee eroon kalliista rotaatiopelaajastaan ja Saúl saa kaipaamansa maisemanvaihdoksen ja uuden alun.

Saúl on pelannut edellisen A-maaottelunsa melkein kaksi vuotta sitten. Hinku reilun vuoden päästä pelattavaan MM-lopputurnaukseen on kova, eikä nykyisillä peliesityksillä ole mitään asiaa Espanjan MM-kisakoneeseen, joten Saúlin on noustava takaisin omalle tasolleen – tai edes lähelle sitä.

Haaste on kuitenkin kova. Itseluottamuksensa menettänyt Saúl on lähtemässä kilpailemaan peliajasta Chelseaan, jossa keskikentän materiaali on vähintään yhtä laadukas kuin Atléticolla. Avauskokoonpanoon murtautuminen ei ole suinkaan mahdotonta, mutta haastavaa se joka tapauksessa on.

https://twitter.com/tuukka_21